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L’empathie, une capacité bien animale

Les ouvrages d’éthologie permettent de découvrir et d’en apprendre d’avantage sur les similitudes et les différences entre les espèces animalières.

L’empathie, c’est quoi?

On peut définir ce terme comme la capacité de pouvoir se mettre à la place d’autrui et à identifier, ce qu’éprouve l’autre. Plus précisément, une sorte de «feed-back» émotionnel de ce que l’autre nous renvoie.

L’activation de ces «feed-back» émotionnel dans divers contextes, je me contenterais de vous en donner un. Prenons un skieur participant à une épreuve. Si nous le voyons chuter, nous pourrons réagir avec des onomatopées comme «aie» ou en transcrivant sa douleur avec une grimace.

L’empathie concerne aussi les animaux

En neuroscience, des chercheurs ont mis en avant le rôle de «neurones-miroirs» et qui seraient présents dans la plupart des espèces animalières.

De belles histoires d’entre-aide entre les animaux circulent sur Internet. Par exemple celle de ce chien tentant de sauver un autre chien accidenté sur une autoroute.

Ces images démontrent que l’empathie ne se limite pas à la projection de l’autre dans sa propre espèce mais s’étend bien au-delà.

Le chimpanzé et le vétérinaire

Dans Le bonobo, Dieu et Nous, Frans de Waal raconte l’histoire d’un vétérinaire qui prescrivait des soins à un chimpanzé après un accident.

Un jour, l’animal décida de lui mordre le doigt pour marquer son ressenti. Le vétérinaire perdit son doigt dans l’affaire. Et quand il revint voir l’animal plus tard, ce dernier s’isolant dans un coin.

Pendant plusieurs années, le vétérinaire – qui avait déménagé – ne fut plus en contact avec le chimpanzé.

Les animaux ressentent la douleur des autres

Mais un jour, lors d’une visite, ils se recroisèrent. L’animal couru vers elle, pour voir la main, qu’il avait mordu. Puis il tourna son regard vers le visage du vétérinaire, avant de regarder à nouveau la main.

Le chimpanzé savait et n’avait pas oublier. Ce qui démontre que oui, les animaux sont autant capables de ressentir leur douleur que celle de l’autre.

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Séverine Ragon

Educatrice spécialisée et diplômée en psychologie.